Der heilige Willibrord wurde 658 in Northumbria von frommen, neu bekehrten Eltern geboren. Sein Vater Wilgils vertraute den Jungen als Oblate dem Kloster Ripon an und wurde Einsiedler an der Mündung des Humber. Willibrord wuchs unter dem Einfluss von St. Wilfrid auf, Bischof von York, der die römische Praxis keltischen Kirchenmerkmalen vorzog . Im Alter von zwanzig Jahren zog es Willibrord unwiderstehlich nach Irland, der „Insel der Heiligen“, wo er sich im Kloster Rathmelsigi der strengen Askese unterwarf. Er wurde 558 zum Priester geweiht. Willibrord war erfüllt vom Geist der „peregrinatio“, dem mystischen Wunsch, auf eine irdische Heimat zu verzichten, um den heidnischen Völkern das Evangelium zu predigen. Im Jahr 690 überquerte er mit 11 Gefährten das europäische Festland, um den Friesen, die sich bisher der Evangelisierung widersetzt hatten, den christlichen Glauben näher zu bringen.

Im Gegensatz zur Missionspraxis der iro-schottischen Mönche, die die Evangelisierung unsystematisch anpackten, organisierte Willibrord seine Missionsarbeit mit klugem Pragmatismus. Er suchte zunächst den Schutz von Pippin II., der den friesischen König Radbod über den Rhein zurückgeworfen hatte. Darüber hinaus wollte er in enger Übereinstimmung mit der päpstlichen Autorität vorgehen und wagte daher zweimal die schwere Reise nach Rom. Dort wurde er 695 von Papst Sergius I. zum Erzbischof von Utrecht geweiht. Auf Empfehlung der Pippin-Dynastie wurde Willibrord vom fränkischen Adel großzügig mit Gütern ausgestattet, so dass er viele Kirchen und Klöster bauen konnte. Im Jahre 698 erhielt er von Irmina, Äbtissin bei Trier und Mutter von Plectrudis, der Frau Pippins II., die eine Hälfte eines größeren Anwesens. Dieses in Echternach gelegene Anwesen wurde später durch die Schenkung der anderen Hälfte durch Pippin II. vervollständigt. So konnte Willibrord in Echternach ein Kloster gründen, in das er sich gerne zurückzog, um seine Missionsreisen nach Ostfriesland sowie nach Dänemark und Thüringen vorzubereiten. In seiner Tätigkeit erlitt er viele Rückschläge, bis schließlich Charles Martell seinen ewigen Gegner Radbod besiegt hatte. Im Jahr 719 kam Winfrid, besser bekannt als Bonifatius, nach Willibrord und blieb fast drei Jahre bei ihm, bevor er in germanische Länder ging, um dort das Evangelium zu predigen.

Wir haben keine Informationen über das Ende von Willibrords Leben. Bevor er im ungewöhnlichen Alter von 81 Jahren starb, hatte er seine Nachfolge organisiert und seine reichen Besitztümer verteilt. An seinem 70.Geburtstag notierte er am Rande seines Kalenders die wichtigsten Daten seiner Missionstätigkeit und schloss mit dem Diktum „in Dei nomine feliciter“, das seinen unerschütterlichen Glauben an Gott zum Ausdruck bringt. Er starb am 7. November 739 und wurde nach seinem Wunsch in Echternach beigesetzt.

Schon bald nach seinem Tod wurde er als Heiliger verehrt, so dass immer mehr Pilger zu seinem Grab kamen, und um 800 n. Chr. musste die bescheidene Merowingerkirche Platz machen für eine größere, dreischiffige Kirche, die über 60 Meter lang war. Die beiden Biographien, zuerst von Alkuin, etwa zur gleichen Zeit geschrieben, und dann von Abt Thiofrid (die 300 Jahre später entstand), erzählen von Legenden und unzähligen Wundern, so dass das Ansehen und die Verehrung des Heiligen in europäischen Klöstern und Kirchen diesseits der Alpen erheblich zunahmen.

Willibrord Brunnen und Quellen, die seine Missionswege umsäumten und eine große Tauftätigkeit darstellten, wo sie von den Menschen besucht wurden, um die Heilung verschiedener Nervenkrankheiten, insbesondere von Kindern, zu erbitten. Zahlreiche Pfarrkirchen in Belgien, den Niederlanden und entlang des Niederrheins, die oft mit dem Kloster Echternach verbunden waren, sind bis heute dem heiligen Willibrord geweiht. Die Treue zu ihrem Schutzpatron beweisen Wallfahrten nach Echternach und ihre Teilnahme an der Tanzprozession. Diese Prozession ist ein religiöses Ereignis, dessen Ursprünge sehr weit zurückreichen und das dank seiner Einzigartigkeit bis in unsere Tage überleben könnte. Es findet jedes Jahr am Pfingstdienstag statt und zieht Tausende von Teilnehmern und ebenso viele Zuschauer an, um das Andenken an einen Heiligen von wirklich europäischer Dimension zu ehren, der oft als Apostel der BENELUX-Länder bezeichnet wird.

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