El servicio de transmisión de video, Netflix, estrenó recientemente un nuevo programa llamado Perdedores, que narra las historias de atletas conocidos por sus fracasos. Entre los atletas se encontraban el rizador canadiense Pat Ryan, el corredor siciliano Mauro Prosperi, el golfista francés Jan van de Velde, el club de fútbol inglés Torquay United y varios otros. El fracaso de los Juegos Olímpicos de Nagano de 1998 de la patinadora artística francesa Surya Bonaly también se presenta. Es posible que recuerdes a Bonaly por su innovadora voltereta hacia atrás que aterrizó en una hoja en estos mismos Juegos Olímpicos o, lamentablemente, es posible que no conozcas su historia en absoluto.

ESPN presentó previamente la historia de Bonaly como parte de la serie Versus de Eva Longoria y ha aparecido en algunos podcasts, pero no volvió a la vista pública hasta el lanzamiento de I, Tonya (2017), que dio lugar a llamadas en las redes sociales para una película biográfica sobre la propia Bonaly. Al principio, me resistí a la idea de que Bonaly pudiera ser incluido en cualquier tipo de programa sobre perdedores; pero tras una reflexión más profunda, su trato injusto debido a estereotipos raciales y prejuicios tácitos la convirtió en una perdedora, incluso si su capacidad atlética y su rendimiento no tenían paralelo.Nacido en 1973, Bonaly fue adoptado en Niza, Francia, por una pareja blanca, Suzanne y Georges Bonaly. Aunque los padres y entrenadores de Bonaly dijeron a los medios que Bonaly había nacido en la isla francesa de Reunión, más tarde admitieron que inventaron esta historia para publicidad y que la madre biológica de un patinador artístico había nacido en la isla. Inicialmente, Bonaly se entrenó como gimnasta, incluso ganó el campeonato mundial junior de patinaje antes de convertirse en patinadora artística a mediados de la década de 1980 después de atraer la atención del famoso entrenador nacional francés, Didier Gailhaguet. Este trasfondo en la caída se tradujo en el patinaje de Bonaly, donde mostró una gran habilidad para saltar y aterrizar, habilidades que normalmente solo realizan los hombres. Rápidamente ascendió en las categorías internacionales junior, ganando el oro en el Gran Premio Internacional de París de 1990, el Campeonato Mundial Junior de 1991 y el Campeonato Europeo de 1991.

En 1992, se trasladó a las filas de adultos, ganando el campeonato de Europa de 1992 y clasificándose para los Juegos Olímpicos de Albertville celebrados el mismo año. Fue en esta competencia que Bonaly comenzó a ser penalizada por sus hazañas que desafían la gravedad en el hielo. En una sesión de práctica para los Juegos Olímpicos de 1992, aterrizó una voltereta hacia atrás en el hielo y rápidamente se le ordenó que nunca lo hiciera de nuevo por funcionarios aparentemente preocupados por la seguridad de los otros patinadores. También se convirtió en la primera mujer en intentar un bucle cuádruple de dedos (un salto en el que la patinadora se acerca hacia atrás, despega del borde exterior de un patín, hace cuatro revoluciones en el aire y aterriza en el mismo borde exterior), pero de nuevo recibió reacciones de los funcionarios que afirmaron que su salto estaba infrarretratado. Los funcionarios también criticaron la aparición de Bonaly. En el episodio de los Perdedores, la jueza blanca Vanessa Riley criticó a uno de los trajes de práctica de Bonaly, afirmando que era «más como un bufón de la corte». Creo que algo inteligente y digno habría sido más apropiado.»

Después de colocar mal en estos Juegos Olímpicos, Bonaly se separó de su entrenador, y se enfrentó a su madre como entrenadora. Luchó por recuperarse de este cambio, pero se recuperó rápidamente, ganando los Campeonatos de Europa en 1993 y 1994. Estuvo a punto de obtener una medalla en los Juegos Olímpicos de Invierno de 1994 en Lillehammer, pero debido a algunas caídas quedó en cuarto lugar detrás de Oksana Baiul, Nancy Kerrigan y Chen Lu. En el Campeonato Mundial de 1994, el marcador final de Bonaly igualó a Yuka Sato, pero los jueces le dieron el oro a Sato en una decisión de desempate de 5-4. Bonaly se negó a subirse al podio de medallas y se quitó la medalla después de que se la entregaran.

De nuevo en 1995, en el Campeonato Mundial, Bonaly perdió por un pequeño margen y el patinador chino Chen Lu se llevó el oro. En una entrevista con Sports Illustrated después de la controvertida decisión, el legendario entrenador de patinaje Frank Carroll explicó la razón detrás de la decisión de los jueces:

Realmente le tengo cariño a Surya, pero se llevarían a Chen Lu porque hay demasiada mala fama, demasiada mala publicidad, demasiadas malas conversaciones sobre Surya que han pasado. Y, ya sabes, siempre es el pero lo que la hace en: «Surya es una gran saltadora, pero . . .»; «Surya es una buena patinadora que salta bien, pero . . .»Con Chen Lu, es simplemente,» Es una hermosa patinadora.»

Detrás de todos estos comentarios está el simple hecho de que la comunidad del patinaje artístico no podía renunciar: Surya Bonaly era negra. Bonaly, sin embargo, duda en confirmar cualquier racismo inherente a sus experiencias: «Nadie se me acercó a la cara y me dijo: ‘No me gustas. Nunca tuve un mal encuentro, así que no podía decir eso.

Después de la temporada de 1995, Bonaly tuvo problemas en la competencia, especialmente después de desgarrarse el tendón de Aquiles en mayo de 1996. En la temporada 1997-1998, con nuevos entrenadores, Bonaly volvió a clasificarse para los Juegos Olímpicos de Nagano de 1998. Con su carrera competitiva a punto de terminar y su lesión de Aquiles dificultando la realización de muchas de sus acrobacias habituales, Bonaly realizó su primera voltereta hacia atrás en competición. En la transmisión en vivo del evento, cuando Bonaly aterrizó el flip, un comentarista exclamó: «¡Voltereta hacia atrás, totalmente ilegal en la competencia! Está haciendo esto para atraer a la multitud. Va a ser clavada.»El comentarista tenía razón; Surya fue clavado con una reducción de puntos y un décimo puesto en la competencia. En este punto, se retiró del patinaje artístico competitivo y se convirtió en profesional, de gira hasta convertirse en entrenadora en 2016.

La experiencia de Bonaly debe sonar familiar para los fanáticos del deporte que se han acostumbrado al lenguaje racial codificado utilizado para describir el rendimiento deportivo de las atletas negras de todo el mundo. Cuando Serena Williams adornó la portada de GQ, sus detractores lo vieron como una prueba de su verdadera identidad como hombre, basándose en la vergüenza corporal que tiene a lo largo de su carrera sobre el tamaño de sus músculos. En Twitter, con frecuencia se la compara con un «gorila»; Doug Adler, un analista de tenis de ESPN, fue despedido en 2018 por referirse a su hermana Venus en esos términos. Y, en general, los comentarios aparentemente bien intencionados sobre el atletismo de Williams ocultan constantemente estereotipos subyacentes sobre su negrura en general y su identidad como mujer negra específicamente. A veces, este sexismo malicioso y racismo hacia las atletas negras es más explícito.

Las gimnastas negras se enfrentan a críticas codificadas similares a las patinadoras femeninas negras. Tras el éxito récord de la gimnasta estadounidense Simone Biles en el Campeonato Mundial en 2013 (además de ganar el título completo, Biles también se convirtió en la primera gimnasta negra en convertirse en campeona del mundo), la gimnasta italiana rival Carlotta Ferlito se preguntó públicamente si necesitaba pintarse la piel de negro para ganar. También se enfrenta a críticas regulares sobre el tamaño de sus músculos, que son sorprendentemente similares a los de Williams. Gabby Douglas envió comentarios sobre su cabello durante los Juegos Olímpicos de Londres y Río de Janeiro; esta crítica no fue exclusiva de Douglas, ya que este mismo ataque racista se vio en 2016 cuando el personal de la Escuela de Niñas de Pretoria desató protestas diciéndoles a las niñas sudafricanas negras que «arreglaran» (también conocido como alisar) su cabello natural.

Los jugadores de la WNBA luchan continuamente contra el racismo, el sexismo y la homofobia. Después de un tuit crítico sobre la política de género relacionada con la WNBA, Imani McGee Stafford reflexionó sobre los desafíos intersectoriales que enfrentan las mujeres en la liga en una entrevista con The Guardian:

A la gente le encanta pensar que las cosas políticas, socioeconómicas, nada de eso toca los deportes: el racismo no toca los deportes, el sexismo no toca los deportes, nada de eso toca los deportes. Es todo lo contrario. Los deportes son un microcosmos del mundo real, y especialmente para la WNBA: la mayoría de nosotros somos mujeres de color, muchas de nosotras nos identificamos como LGBTQIA y hablamos sobre las cosas en las que creemos. Como, lo de la vida de los negros Importa: estábamos a la vanguardia de eso. Colin Kaepernick se arrodilló, pero llegamos primero. Antes de que la NBA empezara a usar camisetas, nos arrodillamos. Siempre estamos a la vanguardia de la defensa social, porque tenemos que estarlo. No puedo jugar al baloncesto y olvidar que soy una mujer negra, olvidar que vengo de Inglewood, California, olvidar que la mayoría de mis amigos, que tengo muchos amigos que son homofóbicos, cosas así. Tengo que lidiar con estas cosas todos los días. No puedo pisar la cancha y olvidar todo lo que soy y todo lo que me toca.

Esta declaración trae a la mente el tratamiento perjudicial de Caster Semenya que continúa sin disminuir. Los ejemplos son interminables, incluso históricamente: Althea Gibson, Wilma Rudolph, Alice Coachmen. Pero el patinaje artístico se destaca por su historia inherentemente blanca.

El patinaje artístico sigue siendo un deporte extremadamente segregado. La falta de representación de los atletas negros en el patinaje artístico se debe no solo a las barreras socioeconómicas al patinaje artístico como deporte (y realmente a los deportes de invierno en general), sino también a los estereotipos raciales profundamente arraigados que hacen que la representación negra en una serie de deportes sea rareza. El número de patinadores artísticos negros que han ganado reconocimiento en el escenario mundial es pequeño: Bonaly, Debi Thomas, Tai Babilonia, Mabel Fairbanks, Richard Ewell, el recién llegado Starr Andrews. La lista no es larga. Bonaly saltó a la fama en la era de la princesa de hielo; la época de Nancy Kerrigan, Oksana Baiul, Katerina Witt, Midori It y Michelle Kwan. Por lo tanto, su éxito y su falta de voluntad para doblegarse a las reglas del patinaje artístico la convierten en una destacada en esta lista. Bonaly sobresalió como un pulgar adolorido no solo por el color de su piel, sino por su falta de voluntad para doblegarse a las normas del mundo del patinaje en términos de vestuario, peinados y comportamiento.

En una película de 2015 para The New Republic, Stacia Brown reflexionó sobre la importancia de Surya Bonaly más allá de sus logros atléticos:

Para chicas como yo, la carrera de patinaje de Bonaly no solo fue admirable porque era una de las pocas chicas negras que llegó al nivel competitivo más alto; fue notable porque lo hizo en sus propios términos, negándose a atenuar sus movimientos más llamativos o su temperamento voluble después de la actuación.

Para muchos, a principios de la década de 1990, Surya Bonaly representaba una visión de una atleta negra que atravesaba territorio desconocido y abría nuevos caminos para otras niñas que deseaban ir al hielo para mostrar su atletismo y arte. La importancia del legado de Bonaly en términos de representación en el patinaje artístico se pone de manifiesto en los momentos finales del episodio de los Perdedores, cuando el famoso patinador artístico visita a un grupo de patinadores artísticos de Harlem. Una organización dedicada a ayudar a las mujeres jóvenes de Harlem a » transformar sus vidas y crecer en confianza, liderazgo y logros académicos.»Patinaje artístico en Harlem se enorgullece de ser la «única organización en el mundo para niñas de color que combina el poder de la educación con el acceso a la disciplina artística del patinaje artístico para construir campeones en la vida.»El ejemplo de Bonaly es poderoso para las mujeres jóvenes a las que sirve el programa. A principios de este año, Vashti Lonsale, director de patinaje del programa, reflexionó sobre el poder del legado de Bonaly en el New York Times: «Creo que ver a Surya en particular siendo una rebelde en su propio reino y demostrando que no tienes que ser una persona de aspecto estándar para ser una gran patinadora, es bastante poderoso.»

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