Michael Dickinson ha pasado su carrera tratando de entender cómo vuelan las moscas. Ha construido una mosca mecánica llamada Robofly en su laboratorio de bioingeniería en el Instituto Tecnológico de California en Pasadena. Así como un compañero para Robofly. Y un simulador de vuelo visual llamado Fly-o-Rama. Su laboratorio ha desarrollado un sistema que rastrea el vuelo en 3D llamado Flydra y un software que ayuda a cuantificar el comportamiento del vuelo de la mosca.
Pero todo lo que aprendió sobre los ángulos de rotación de las alas de mosca, la elevación, el torque y la dinámica de fluidos no le dijo nada sobre por qué es tan difícil aplastar a una mosca cuando está sentada en un mostrador de la cocina.
Así que Dickinson sentó a la famosa Drosophila melanogaster, o mosca de la fruta, en una plataforma rodeada de cámaras digitales de alta velocidad y alta resolución. Bajó un disco negro tipo swatter hacia una mosca objetivo en un ángulo de 50 grados y filmó las reacciones de la criatura a una velocidad de 5.000 fotogramas por segundo. Dickinson y su estudiante de posgrado, Gwyneth Card, estudiaron detenidamente los cientos de secuencias y miles de fotogramas, analizando lo que hacían las moscas.
El gran secreto de la mosca de la fruta: la preparación. Dentro de los 100 milisegundos de detectar el matamoscas, y mucho antes de que se mueva, la mosca traba un plan de escape y prepara sutilmente sus patas para saltar en la dirección ideal, como una velocista enrollada en bloques de salida.
«Es una transformación sensorial a motora bastante sofisticada», dice Dickinson, profesor de bioingeniería en Caltech. «Es un sello distintivo de la planificación motora en humanos, y nos sorprendió bastante encontrar algo como esto sucediendo en moscas–y tan rápidamente.»
Las moscas de la fruta tienen un campo de visión de casi 360 grados, por lo que pueden ver el peligro sin importar dónde comience. Cuando la mosca ve que el matamoscas viene recto, mueve sus patas medias hacia adelante y se inclina hacia atrás para que pueda despegar hacia atrás, lejos del matamoscas. Cuando el matamoscas viene de un lado, mantiene sus patas medias quietas y se inclina el cuerpo antes de saltar. (Para echar un vistazo a las moscas en acción, mira este video.)

Alejarse de los problemas parece totalmente razonable, por supuesto. La mayoría de las criaturas se alejarían de un objeto oscuro que se avecina muchas veces su tamaño. Los científicos habían asumido previamente que las moscas, que tienen un conjunto de neuronas gigantes conectadas entre sus cerebros y sus piernas, solo se alejan del peligro de forma reflexiva, de la manera en que un humano podría apartar una mano de una estufa caliente.
«Todo el mundo asumió que eso sería lo primero», dice Dickinson. «Nadie se molestó en mirar antes.»
Resulta que el cerebro de la mosca es capaz de prepararse rápidamente, teniendo en cuenta tanto la estimulación visual (de dónde proviene la amenaza) como la información sensorial (cuál es su posición en relación con la amenaza) in en aproximadamente 50 a 100 milisegundos. Somos una mala pareja para esas reacciones. A los primates se les ha cronometrado presionando un botón después de ver un estímulo, un comportamiento más simple que las moscas, y típicamente se cronometran a unos 250 milisegundos.
A continuación, Dickinson quiere estudiar el cerebro de la mosca para aprender dónde y cómo puede procesar tanta información tan rápidamente. «Nos gustaría encontrar ese lugar en el cerebro donde la información sensorial se convierta en un código motor.»
Algo como el cerebro de una mosca, señala Dickinson, es justo el tipo de minicomputadora que los militares quisieran construir en pequeños aviones espía robots que vuelan a territorios hostiles. «Eventualmente me gustaría poder ir a un ingeniero y decir ‘Así es como se construye'», dice Dickinson. Aun así,» eso no va a suceder pronto», admite.
Pero la investigación de Dickinson ha dado una gran pista al viejo problema de cómo aplastar esas irritaciones en el aire: Tienes que pensar más que ellos.
» Es mejor no golpear en la posición inicial de la mosca, sino apuntar un poco hacia adelante para anticipar dónde saltará la mosca cuando vea por primera vez a su matamoscas», recomienda Dickinson.
Así que recuerda: cada mosca está tratando de saltar sobre ti. Piensa antes de swat.
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