El pato Duffy libra una guerra dura, pero más bien con su propia esposa que con Bugs Bunny.

Se sabe que los patos retienen el récord de tamaño de pene entre los vertebrados, en comparación con su propio tamaño: un espécimen de pato pico azul argentino tenía un notable pene de 42,5 cm (17 pulgadas) de largo a una longitud corporal de 20 cm! (¿Te imaginas a un hombre de 6 pies (1,8 m) de altura con un pene de 13,3 pies (4 m) de largo?).Además, los penes de los patos son muy extraños: al lado de una gran variación de media pulgada (1.2 cm) a 17 pulgadas de largo, son extremadamente variables en forma, de lisas a cubiertas de espinas, ranuras y rizadas de forma variable.

Pero ¿para qué?

Una nueva investigación ha encontrado una gran sorpresa desapercibida para los ornitólogos hasta ahora: los genitales femeninos similares corresponden a tales penes, aparentemente evolucionados para dificultar que los machos se apareen con éxito contra la voluntad de la hembra. Lo interesante es que la mayoría de las aves carecen de penes: solo el 3% de todas las aves vivas mantienen uno de los antepasados reptiles y se ve como un rasgo primitivo: avestruces (y kiwis y tinamos afines) y aves acuáticas (patos, gansos, cisnes).¡Pero qué penes tienen los que sí tienen!…

Hasta ahora, se pensaba que estos penes eran solo el resultado de la competencia masculina para fertilizar a las hembras. Pero el equipo de investigación descubrió inesperadamente que, si bien las aves tienen vaginas (oviductos) como tubos simples, las vaginas de las aves acuáticas femeninas están tan adornadas como los genitales masculinos, con muchos «callejones sin salida» (sacos laterales) y otras contramedidas, aparentemente diseñadas para impedir la fertilización exitosa.

«Si el falo entrara en uno de estos sacos, no avanzaría más hacia el oviducto, donde depositaría esperma de manera más efectiva.»dijo la investigadora principal Patricia Brennan, ecologista del comportamiento de la Universidad de Yale y de la Universidad de Sheffield en Gran Bretaña.

Los oviductos de patos también poseen algunas espirales ajustadas en el sentido de las agujas del reloj.

«Curiosamente, el falo masculino también es una espiral, pero se tuerce en la dirección opuesta, en sentido antihorario», dijo el co-investigador Richard Prum, ornitólogo de Yale.

» Por lo tanto, los giros en el oviducto parecen diseñados para excluir los giros opuestos del falo masculino, comportándose como lo contrario de un sistema de cerradura y llave.»

Se ha encontrado que la complejidad de los sacos y espirales en la vagina de las aves acuáticas está relacionada con la longitud del pene masculino entre las 14 especies de patos y gansos investigados por el equipo, lo que apunta a una guerra entre los sexos para controlar el apareamiento.

«A pesar de que la mayoría de las aves acuáticas forman parejas monógamas, las copulaciones forzadas por otros machos, el equivalente aviar de la colza, son comunes en muchas aves acuáticas», dijo Prum.

La frecuencia de «violación» está fuertemente vinculada al desarrollo del pene.

«En respuesta a los intentos masculinos de forzar su paternidad en las hembras, las aves acuáticas femeninas pueden ser capaces de afirmar sus propios medios anatómicos y de comportamiento para controlar quién es el padre de su descendencia. Algunas aves acuáticas grandes que son muy monógamas, como los gansos y los cisnes, tienen falos pequeños, mientras que otras especies que son bastante pequeñas pero más promiscuas tienen genitales más elaborados», dijo Brennan.

» Un falo más grande es ventajoso en situaciones donde hay más promiscuidad, mientras que las especies más monógamas tienen un falo muy reducido.»

Los investigadores especulan que cuando una mujer está de acuerdo con un compañero masculino elegido, su cooperación podría ayudar al pene a eludir las complicadas defensas.

» Si la hembra está constantemente luchando durante copulaciones no deseadas, esto puede evitar que el falo pueda eludir las bolsas ciegas», dijo Brennan a LiveScience.

Estos sorprendentes hallazgos «ayudan a disipar la noción de que las mujeres son simplemente miembros pasivos de la batalla entre los sexos», dijo el biólogo evolutivo Robert Montgomerie de la Universidad Queen’s de Kingston en Canadá, que no participó en la investigación.

«Este estudio, y muchos similares, sirven para recordarnos que debemos prestar igual atención a ambos sexos cuando se trata del proceso de hacer bebés.»

«Otras especies que exhiben un comportamiento de cópula forzada, aunque raras, deben ser examinadas» para adaptaciones similares a su anatomía», agregó el ornitólogo Kevin Johnson del Illinois Natural History Survey en Champaign.

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