San Willibrord nació en Northumbria en 658 de padres piadosos recién convertidos. Su padre Wilgils confió al niño como oblato al monasterio de Ripon, y se convirtió en un recluso en la boca del Humber. Willibrord creció bajo la influencia de San Wilfrid, obispo de York, que prefirió la práctica romana a las características de la iglesia celta . A la edad de veinte Willibrordus se siente irresistiblemente atraído hacia Irlanda, la «Isla de los Santos», donde se sometió a un estricto ascetismo en el monasterio de Rathmelsigi. Fue ordenado sacerdote en 558. Willibrord estaba lleno del espíritu de la «peregrinatio», el deseo místico de renunciar a un hogar terrenal, para predicar el evangelio a los pueblos paganos. En el año 690 cruzó al continente europeo con 11 compañeros, para llevar la fe cristiana al pueblo frisón, que hasta entonces se había resistido a la evangelización.

Contrariamente a la práctica misionera de los monjes iro-escoceses, que abordaban la evangelización de forma no sistemática, Willibrord organizó su trabajo misionero con un pragmatismo inteligente. Primero buscó la protección de Pipino II, que había arrojado al rey frisio, Radbod, de vuelta sobre el Rin. Además, quería proceder en estrecha conformidad con la autoridad papal, y por lo tanto se aventuró dos veces en el duro viaje a Roma. Allí fue consagrado Arzobispo de Utrecht por el Papa Sergio I en 695. Por recomendación de la dinastía Pipino, Willibrord fue profusamente dotado de propiedades por la nobleza franca, por lo que pudo construir muchas iglesias y monasterios. En el año 698 recibió la mitad de una finca más grande de Irmina, abadesa cercana a Tréveris y madre de Plectrudis, la esposa de Pipino II. Esta finca, situada en Echternach, se completó más tarde con la donación de la otra mitad por Pipino II. Así, Willibrord pudo fundar un monasterio en Echternach, donde le gustaba retirarse para preparar sus expediciones misioneras a la inquieta Frisia, y hasta Dinamarca y Turingia. En sus actividades sufrió muchos contratiempos, hasta que finalmente Charles Martell derrotó a su eterno antagonista Radbod. En 719 Winfrid, más conocido como Bonifacio, llegó a Willibrord y se quedó con él durante casi tres años, antes de ir a tierras germánicas para predicar el evangelio allí.

No tenemos información sobre el final de la vida de Willibrord. Antes de morir a la inusual edad de 81 años, había organizado su sucesión y asignado sus ricas posesiones. En su cumpleaños número 70, anotó en el margen de su calendario las fechas más importantes de su actividad misionera, y concluyó con el dicho «in Dei nomine feliciter», que expresa su fe inquebrantable en Dios. Murió el 7 de noviembre de 739 y, según su deseo, fue enterrado en Echternach.

Muy poco después de su muerte fue venerado como santo, por lo que más y más peregrinos vinieron a su tumba, y alrededor del año 800 d.C. la modesta iglesia merovingia tuvo que hacer espacio para una iglesia más grande de tres pasillos, que tenía más de 60 metros de largo. Las dos biografías, la primera de Alcuino, escrita aproximadamente al mismo tiempo, y luego por el abad Tiofrid (que se produjo 300 años después), cuentan leyendas e innumerables milagros, de modo que el renombre y la veneración del santo crecieron considerablemente en los monasterios e iglesias europeos de este lado de los Alpes.

Pozos y manantiales de Willibrord, que bordeaban sus rutas misioneras y demuestran una gran actividad bautizadora, donde la gente la visitaba, para solicitar la curación de diversas enfermedades nerviosas, especialmente de los niños. Un gran número de iglesias parroquiales en Bélgica, los Países Bajos y a lo largo del Bajo Rin, que a menudo estaban vinculadas con el monasterio de Echternach, se han dedicado a San Willibrord hasta nuestros días. La fidelidad a su santo patrón se demuestra con las peregrinaciones a Echternach y su participación en la Procesión de Baile. Esta procesión es un evento religioso cuyos orígenes se remontan a muy lejos, y que podría sobrevivir hasta nuestros días gracias a su singularidad. Se celebra todos los años el martes de Pentecostés, y atrae a miles de participantes y un número igual de espectadores, para honrar así la memoria de un santo de dimensión realmente europea, que a menudo se llama el apóstol de los países del BENELUX.

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