Mientras que los peligros de que los niños ingieran accidentalmente baterías y cápsulas de detergente para ropa son bien conocidos, los médicos suenan la alarma sobre los riesgos de otro artículo doméstico común: imanes pequeños y de alta potencia. Los funcionarios federales de seguridad intentaron prohibirlos hace varios años, pero ahora están de vuelta en el mercado y plantean la preocupación de más lesiones.

Stephanie Harwell experimentó este miedo de primera mano cuando su hijo de 9 años, Dominic, se tragó accidentalmente dos imanes de alta potencia.

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Dominic y su madre Stephanie Harwell

Sus amigos los trajeron a la escuela como un juguete. «Solo estaba jugando y me los puse en la boca para que pareciera que tenía un piercing en los labios», dijo a CBS News. «Luego se pegaron muy rápido y se me cayeron por la garganta.»

Le dijo a la enfermera de la escuela que luego llamó a su madre.

Enfermera registrada en el departamento de emergencias pediátricas del Centro Infantil Johns Hopkins, Harwell estaba preocupada y se hizo algunas llamadas telefónicas.

«Sabía sobre los riesgos de tragar baterías, pero no podía recordar si había escuchado advertencias sobre imanes», dijo. «Me dijeron que un imán no era tan malo, pero si se había tragado dos, tendría que traerlo de inmediato.»

Dos imanes podrían sujetarse y pellizcar órganos internos, lo que podría causar problemas graves.

En última instancia, Dominic tuvo suerte. Después de algunas pruebas que determinaron que no estaba en peligro inminente, pasó ambos imanes sin complicaciones.

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Dominic Harwell se tragó dos imanes que se muestran en esta radiografía. Johns Hopkins Medical Center

Los peligros de tragar imanes

Para otras familias, los resultados han sido peores. Si bien tragar un conjunto de imanes puede ser peligroso, los expertos en seguridad están particularmente preocupados por los imanes de tierras raras de alta potencia.

Estos imanes comenzaron a producirse en la década de 1980, pero comenzaron a aparecer en juguetes para niños y, más comúnmente, como juguetes de escritorio para adultos destinados a evitar el aburrimiento, a principios de la década de 2000. Se venden con nombres como Buckyballs, Imanes Zen y Neoballs y son de 5 a 10 veces más resistentes que los imanes tradicionales para refrigeradores.

Las preocupaciones sobre estos imanes salieron a la luz por primera vez por la Comisión de Seguridad de Productos para el Consumidor de los Estados Unidos (CPSC) en 2012.

La agencia citó el caso de una niña de 3 años en Oregón que se tragó 37 Buckyballs. Al principio, sus padres pensaron que tenía gripe estomacal, pero una radiografía reveló una cadena circular de imanes en su estómago. Al final, las bolas magnéticas rompieron los intestinos de la niña, abrieron tres agujeros en su intestino inferior y un agujero en su estómago.

En otro caso, una niña de 6 años ingirió 19 imanes, causando ulceraciones en el estómago y dejando dos pequeños agujeros en el intestino.

La CPSC también culpa a los imanes de alta potencia por la muerte de una niña de 19 meses y estima que hubo alrededor de 2900 lesiones tratadas en salas de emergencias relacionadas con los imanes entre 2009 y 2013.

El verdadero peligro viene cuando se ingiere más de uno de estos imanes, o un imán y cualquier otra pieza de metal.

«Pueden atravesar el esófago hasta el estómago y el tracto gastrointestinal», explicó la Dra. Amyna Husain, médica de medicina de emergencia pediátrica del Centro Infantil Johns Hopkins. «Si tiene dos imanes en diferentes partes del tejido y se atraen entre sí, el tejido entre los dos se puede pellizcar y perder la circulación sanguínea.»

Esto puede causar un desgarro en los intestinos que podría llevar a que las bacterias se derramen en el abdomen y causen infecciones graves. En los casos más graves, es posible que los pacientes necesiten extirpar quirúrgicamente partes de sus intestinos.

La CPSC emitió una prohibición de juegos de imanes de alta potencia en 2014, pero fue revocada en la corte dos años después.

» Nos preocupa ver más de estos casos ahora que están de vuelta en el mercado», dijo Husain.

Consejos para padres

» Como pediatras, siempre queremos mantener a los niños más pequeños a salvo de ponerse algo en la boca. Si sabe que hay alguno de estos imanes en la casa, tenga en cuenta que debe mantenerlos fuera de su alcance, o ni siquiera en la casa si no es necesario que lo estén», dijo Husain.

Aconseja a los padres que estén al tanto de cualquier imán que pueda estar contenido en los juguetes de sus hijos. «Si se rompen, los imanes pueden ser tragados por los niños, así que tenga en cuenta ese riesgo», dijo. «Para los que no están encapsulados por juguetes, manténgalos fuera del alcance o ni siquiera en la casa si no los necesita.»

También recomienda hablar con preadolescentes y adolescentes sobre los riesgos. «De todos los riesgos de los que queremos hablar con nuestros hijos, es muy sencillo hacerles saber que estas cosas podrían causar lesiones graves y mantenerlos no solo lejos de su boca, sino de cualquier otra abertura del cuerpo. Y si se ingieren accidentalmente, deben tomárselo en serio y avisar a alguien de inmediato para que puedan ser llevados a la sala de emergencias para ser evaluados de inmediato.»

Harwell dice que espera que otros padres se den cuenta del riesgo que representan estos imanes. Su hijo Dominic también espera correr la voz.

«Cuando volví a la escuela, les dije a mis amigos que no los trajeran de vuelta a la escuela ni se los pusieran en la boca», dijo.

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