La natación es una actividad competitiva y recreativa que consiste en varios movimientos que impulsan el cuerpo a través del agua. La natación es considerada por la mayoría de los expertos como una de las mejores formas de ejercicio físico. Cuando se practica correctamente, la actividad utiliza la mayoría de los músculos del cuerpo y es un excelente acondicionador para el sistema cardiovascular. Gran parte del desgaste del cuerpo humano que a veces se asocia con los deportes terrestres, como correr, se reduce en la natación debido a la flotabilidad del cuerpo en el agua. La terapia de rehabilitación física que involucra nadar no es infrecuente.

Competencia internacional en natación, así como en su actividad hermana, el buceo está regido por la Federación Internacional de Natación Amateur (FINA). La natación ha sido parte de los Juegos Olímpicos desde su creación moderna en 1896.

Historia de la natación
La natación es anterior a la historia registrada. Sin duda, los humanos descubrieron cómo nadar por accidente; una persona probablemente cayó al agua y luchó para llegar a la orilla con un golpe de remo de perro.

Existe un jeroglífico egipcio para la natación que data del año 2500 a. C.. Los antiguos griegos y romanos hicieron de la natación una parte importante de sus programas de entrenamiento militar. Se cree que los concursos de natación se organizaron en Japón ya en el siglo I a. C.

Gimnasia Moderna
Durante la Edad Media en Europa, la natación disminuyó en popularidad. La gente sentía que el agua estaba contaminada y era una fuente de enfermedades. Sin embargo, el miedo al agua no era universal, y Luis XI nadaba diariamente en el Sena.

A principios del siglo XIX, la natación disfrutó de un renacimiento, especialmente en Inglaterra; Lord Byron nadó en el Helesponto (ahora los Dardanelos) para demostrar que el héroe mitológico Leander podría haberlo hecho. La natación competitiva organizada comenzó en Inglaterra en la década de 1840. En 1844, los británicos se sorprendieron cuando dos indios americanos demostraron la eficiencia de un método de natación similar al rastreo moderno. Los británicos todavía nadaban con la cabeza por encima del agua, un remanente de los días en que la gente creía que el agua estaba contaminada. Un derrame cerebral fue introducido en Inglaterra en 1873 por J. Arthur Trudgen, que había visto a indios sudamericanos usar este método para nadar bastante rápido. Cuando se introdujo la patada de aleteo, nació el moderno «arrastre australiano», y este golpe se ha convertido desde entonces en el golpe de natación más común e importante.

Golpes mayores
En la natación se utiliza una variedad de golpes, cada uno de los cuales requiere movimientos diferentes. Cada uno también varía en la demanda física del nadador y el grado de velocidad y eficiencia ofrecidos.

Rastreo. El rastreo no es un accidente cerebrovascular reconocido oficialmente por FINA; en los eventos en los que se permite a los concursantes nadar «estilo libre», el rastreo se usa universalmente. El golpe, que se realiza con el pecho hacia abajo en el agua, implica llevar un brazo hacia adelante fuera del agua hasta una extensión casi completa, mientras que el otro brazo está debajo de la superficie haciendo un movimiento de tracción que impulsa el cuerpo a través del agua. La patada de aleteo se usa para agregar un poco de empuje hacia adelante, pero sirve principalmente como un movimiento estabilizador. La respiración se logra girando la cabeza hacia un lado u otro e inhalando, luego girando la cabeza para que la cara esté sumergida y exhalando el aire gastado. La respiración se repite a intervalos regulares de acuerdo con el ritmo del movimiento.

Espalda. La espalda es similar al arrastre, pero se realiza en la espalda y sin el requisito de respiración del arrastre. Un brazo se lleva sobre la cabeza fuera del agua para prepararse para el siguiente golpe, mientras que el brazo en el agua completa el movimiento de tracción hacia adelante. Se usa la patada de aleteo, como en el arrastre.

Pecho. En este trazo, los movimientos de las piernas y los brazos son simultáneos. Las manos se llevan juntas hacia adelante desde debajo del pecho hasta la extensión completa y luego se arrastran hacia atrás, en un plano lateral, paralelo al cuerpo, con lo cual se repite el movimiento. Se usa una patada de rana: las piernas se estiran, con las rodillas dobladas y cada pierna girada hacia afuera; las piernas se empujan hacia atrás paralelas a la línea del cuerpo. Los brazos y las piernas no deben salir del plano lateral. En competición, los nadadores pueden ser descalificados por permitir que sus golpes entren en el plano vertical.

Mariposa. Este golpe es similar a, y se deriva de, la braza. Los movimientos de brazos y piernas son simultáneos, aunque la diferencia más notable es que la recuperación del brazo después de completar cada golpe se logra sobre, en lugar de debajo, del agua. Este movimiento de brazo, que recuerda al vuelo de una mariposa, dio su nombre al trazo. Las patas se utilizan en forma de patada de delfín en la que permanecen juntas y se doblan y enderezan alternativamente en la rodilla en un plano vertical. El trazo de mariposa es el más exigente físicamente de todos los trazos principales.

Natación competitiva
En los eventos de natación competitiva, los ganadores se determinan de acuerdo con los mejores tiempos transcurridos para una distancia en particular. Hay cuatro categorías básicas de eventos olímpicos estándar. La primera es de estilo libre de 100 m (109,3 yardas), 200 m (218,6 yardas) y 400 m (437,2 yardas) para hombres y mujeres; 800 m (874,4 yardas) para mujeres; 1500 m (1639,5 yardas) para hombres; y 4 x 100 y (para hombres) 4 x 200 m de carreras de relevos. La segunda es la espalda — de 100 m y 200 m. La tercera es la braza — de 100 m y 200 m. La cuarta es la mariposa, 100 m y 200 m. Estas categorías básicas también se combinan en medley (carreras en las que cada uno de los cuatro golpes básicos es utilizado por el nadador o el equipo en una secuencia determinada): carreras individuales de 200 y 400 metros y carreras de relevos de 4 x 100 metros.

Buck Dawson

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