Svetlana Savitskaya nació en Moscú el 8 de agosto de 1948. Hija de Eveniy Savitsky, Subcomandante de las Defensas Aéreas Soviéticas y dos veces Héroe de la Unión Soviética, vivió una vida de relativo privilegio. Comenzó a saltar en paracaídas (sin el permiso de sus padres) a los dieciséis años; una vez que su padre descubrió su nuevo interés, la animó y completó 450 saltos para su decimoséptimo cumpleaños. A los dieciocho años se matriculó en la mejor escuela de ingeniería de aviación soviética, el Instituto de Aviación de Moscú (MAI), mientras tomaba clases de piloto. Para cuando tenía veinte años, estaba haciendo vuelos en solitario.
Svetlana Savitskaya trabajó como instructora de vuelo al graduarse de MAI. Se convirtió en una Merecida Maestra de Deportes de la URSS, con dieciocho récords mundiales en aviación y fue campeona mundial absoluta en acrobacias aéreas en 1970. En 1972, Savitskaya comenzó a probar aviones y ha trabajado con más de veinte tipos de aviones. Tiene 1.500 horas de vuelo de experiencia y está certificada para «Piloto de Pruebas, Segunda Clase».»

Savitskaya fue elegida para formar parte del segundo grupo de cosmonautas el 30 de julio de 1980. Se sometió a un curso completo de entrenamiento para misiones de vuelo a bordo de la estación espacial Salyut y la nave espacial Soyuz-T como cosmonauta-investigador.

Svetlana Savitskaya se convirtió en el quincuagésimo tercer cosmonauta, y la segunda mujer en el espacio el 19 de agosto de 1982. Ella, Leonid Popov y Alexander Serebrov volaron la nave espacial Soyuz T-7 para atracar con la estación espacial Salyut 7. Después de realizar varios experimentos, regresaron a la Tierra después de una misión de siete días, 21 horas y 52 minutos.

Fue su segundo vuelo espacial, a bordo del Soyuz T-12, por el que es más conocido. El 25 de julio de 1984, Svetlana Savitskaya y el cosmonauta Vladimir Dzhanibekov realizaron un EVA (actividad extravehicular) para realizar experimentos de soldadura en Salyut 7. El EVA duró 3,58 horas y fue la primera vez que una mujer caminaba en el espacio. También se convirtió en la primera mujer en entrar en el espacio dos veces.

El Soyuz T-12 aterrizó de forma segura el 29 de julio de 1984, después de un vuelo de once días, 19 horas y 14 minutos. Fue el último viaje de Savitskaya al espacio. Estaba programada para ser la comandante de una tripulación femenina a la estación Salyut 7 para el Día Internacional de la Mujer, pero la misión fue cancelada.

Svetlana Savitskaya se convirtió en la Diputada de la Diseñadora Jefe de Energia en 1987, y miembro de la Duma, el Parlamento Ruso en 1989; a partir de 2007 todavía estaba en el cargo. El 27 de octubre de 1993, Savitskaya se retiró del cuerpo de cosmonautas. Pasó 19,71 días en el espacio en sus dos vuelos.

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