Stanley B. Prusiner, MD Stanley B. Prusiner, MD, est Directeur de l’Institut des Maladies Neurodégénératives et Professeur de Neurologie et de biochimie à l’Université de Californie à San Francisco où il travaille depuis 1972. Il a reçu sa formation de premier cycle et médicale à l’Université de Pennsylvanie et sa formation clinique de troisième cycle à l’UCSF. De 1969 à 1972, il a servi dans le service de santé publique des États-Unis aux National Institutes of Health. Éditeur de 12 livres et auteur de plus de 330 articles de recherche, les contributions de Prusiner à la recherche scientifique ont été internationalement reconnues.

Prusiner est membre de l’Académie Nationale des Sciences, de l’Institut de Médecine, de l’Académie américaine des Arts et des Sciences, de l’American Philosophical Society et est membre étranger de la Royal Society de Londres. Il a reçu de nombreux prix, dont le Prix Potamkin pour la recherche sur la maladie d’Alzheimer de l’Académie Américaine de Neurologie (1991)

  • (1991);
  • le Prix Richard Lounsberry pour la Recherche Scientifique Extraordinaire en Biologie et en Médecine de l’Académie Nationale des Sciences (1993); le Prix International de la Fondation Gairdner (1993);
  • le Prix Albert Lasker pour la Recherche Médicale Fondamentale (1994);
  • le Prix Paul Ehrlich de la République fédérale d’Allemagne (1995);
  • le Prix Wolf en médecine de l’État d’Israël (1996);
  • le Prix International Keio pour la Science Médicale (1996);
  • Prix Louisa Gross Horwitz de l’Université Columbia (1997);
  • et le Prix Nobel de Physiologie ou médecine (1997).

En 2001, Prusiner a fondé InPro Biotechnology Inc., qui se consacre à la commercialisation de certaines des découvertes que lui et ses collègues ont faites à l’Université de Californie. Prusiner détient plus de 35 brevets américains délivrés ou autorisés, tous attribués à l’Université de Californie et dont beaucoup sont sous licence à InPro Biotechnology.

Contributions
Stanley Prusiner a découvert une toute nouvelle classe d’agents pathogènes qui se répliquent sans acide nucléique. Grâce à ce travail, il a créé un nouveau champ de recherche qui a permis des progrès significatifs dans la compréhension des maladies dégénératives du système nerveux central (SNC). Ses études révolutionnaires ont fait des progrès conceptuels dans l’élucidation des mécanismes des maladies du SNC dépendantes de l’âge.

Pendant plusieurs décennies, le concept dominant était que la tremblante, une maladie du système nerveux des moutons, était causée par un virus à action lente. En 1982, Prusiner a proposé que la tremblante soit causée par une protéine infectieuse qu’il a appelée un « prion ». Malgré des données expérimentales considérables plaidant pour l’existence de prions, de nombreux scientifiques pensaient que les idées de Prusiner étaient hérétiques. Au cours de la décennie suivante, Prusiner et d’autres ont accumulé une mine de données démontrant comment un agent pathogène infectieux dépourvu d’acide nucléique peut se multiplier et provoquer une dégénérescence du SNC.

Après avoir purifié les prions du cerveau, Prusiner a découvert qu’ils sont composés d’une seule protéine, qu’il a appelée « protéine prion » ou PrP. Prusiner a constaté qu’un fragment de la protéine polymérise en amyloïde; ensuite, lui et ses collègues ont démontré que les plaques amyloïdes dans le cerveau des animaux et des humains mourant de maladies à prions sont composées de PrP. C’était la première fois que l’amyloïde cérébrale était la cause d’une maladie du SNC.

Prusiner et ses collègues ont découvert que la forme de PrP à l’origine de la maladie était dérivée d’une protéine cellulaire normale, codée par un gène chromosomique présent chez tous les animaux. Ensuite, ils ont déterminé que le rythme de la tremblante chez les animaux est contrôlé par la séquence PrP et que les maladies humaines Gerstmann-Sträussler-Scheinker et la maladie familiale de Creutzfeldt-Jakob (MCJ) sont causées par des mutations du gène PrP. Ces travaux ont permis d’identifier les premières mutations à l’origine d’une maladie dégénérative du SNC.

Des souris transgéniques exprimant la PrP avec une mutation provoquant une maladie héréditaire à prions humains ont développé spontanément une neurodégénérescence. Les cerveaux de ces souris ont transmis la maladie aux receveurs inoculés révélant comment une maladie peut être à la fois héréditaire et infectieuse, un concept sans précédent dans l’étude de la pathogenèse de la maladie. Tout aussi important, le concept de prion a expliqué comment le même processus de la maladie pouvait également expliquer la forme sporadique ou spontanée de la maladie, qui est le type le plus courant chez l’homme.

Incapables de trouver une différence chimique qui distinguait la PrP cellulaire de la PRP de la tremblante, Prusiner et ses collègues ont démontré que les deux formes de PrP ont des conformations ou des formes différentes. La transition structurelle que subit la PrP lorsqu’elle passe d’une protéine bénigne normale à une molécule voyou mortelle est l’événement fondamental sous-jacent à la pathogenèse de toutes les maladies à prions. Récemment, Prusiner et ses collègues ont montré qu’un peptide synthétique correspondant à environ un quart de PrP peut être transformé en un prion artificiel lorsqu’il est plié dans une conformation particulière.

Quatre ans après la découverte des prions par Prusiner, la maladie de la vache folle ou encéphalopathie spongiforme bovine (ESB) a été découverte chez des bovins en Grande-Bretagne et s’est avérée être causée par des prions. Le suivi de l’ESB et de la forme humaine appelée variante de la MCJ a été possible grâce à la découverte par Prusiner de la forme de PrP à l’origine de la maladie.

Les découvertes sans précédent de Prusiner et de ses nombreux collègues très talentueux ont considérablement changé la façon dont les scientifiques et les médecins pensent des maladies dégénératives du SNC. Autrefois considérés comme une hérésie par de nombreux scientifiques, les prions sont maintenant largement acceptés comme orthodoxie.

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