Le service de streaming vidéo, Netflix, a récemment créé une nouvelle émission intitulée Losers, relatant les histoires d’athlètes connus pour leurs échecs. Les athlètes présentés sont le curleur canadien Pat Ryan, le coureur sicilien Mauro Prosperi, le golfeur français Jan van de Velde, le club de soccer anglais Torquay United et plusieurs autres. L’échec de la patineuse artistique française Surya Bonaly aux Jeux olympiques de Nagano en 1998 est également présenté. Vous vous souvenez peut-être de Bonaly pour son backflip révolutionnaire qui a atterri sur une lame lors de ces mêmes Jeux olympiques ou, malheureusement, vous ne connaissez peut-être pas du tout son histoire.

ESPN a déjà présenté l’histoire de Bonaly dans le cadre de la série Versus d’Eva Longoria et elle est apparue sur quelques podcasts, mais n’est pas revenue aux yeux du public avant la sortie de I, Tonya (2017), ce qui a entraîné des appels sur les réseaux sociaux pour un biopic sur Bonaly elle-même. Au début, j’ai rechigné à l’idée que Bonaly puisse être inclus dans n’importe quel type d’émission sur les perdants; mais après réflexion, son traitement injuste en raison de stéréotypes et de préjugés raciaux tacites a fait d’elle une perdante, même si ses capacités athlétiques et ses performances étaient inégalées.

Né en 1973, Bonaly a été adopté à Nice par un couple de blancs, Suzanne et Georges Bonaly. Bien que les parents et entraîneurs de Bonaly aient déclaré aux médias que Bonaly était né sur l’île française de la Réunion, ils ont admis plus tard qu’ils avaient concocté cette histoire pour la publicité et que la mère biologique du patineur artistique était née sur l’île. Au départ, Bonaly s’est formé comme gymnaste, remportant même les championnats du monde juniors de tumbling avant de devenir patineur artistique au milieu des années 1980 après avoir attiré l’attention du célèbre entraîneur national français, Didier Gailhaguet. Cette expérience dans le tumbling s’est traduite par le patinage de Bonaly où elle a fait preuve d’une grande habileté à sauter et à atterrir, compétences généralement uniquement exécutées par des hommes. Elle gravit rapidement les échelons internationaux juniors, remportant l’or au Grand Prix International de Paris en 1990, aux Championnats du Monde Juniors en 1991 et aux Championnats d’Europe en 1991.

En 1992, elle passe dans les rangs adultes, remportant les Championnats d’Europe 1992 et se qualifiant pour les Jeux olympiques d’Albertville organisés la même année. C’est à cette compétition que Bonaly a commencé à être pénalisée pour ses exploits défiant la gravité sur la glace. Lors d’une séance d’entraînement pour les Jeux olympiques de 1992, elle a décroché un backflip sur la glace et a rapidement reçu l’ordre de ne plus le faire par des officiels apparemment préoccupés par la sécurité des autres patineuses. Elle est également devenue la première femme à tenter un quadruple boucle d’orteil (un saut dans lequel la patineuse s’approche vers l’arrière, décolle du bord extérieur d’un patin, fait quatre tours dans les airs et atterrit sur le même bord extérieur), mais a de nouveau reçu des réactions des officiels qui ont affirmé que son saut était sous-tourné. Les responsables ont également critiqué l’apparence de Bonaly. Dans l’épisode des Perdants, la juge blanche Vanessa Riley a critiqué l’une des tenues d’entraînement de Bonaly, déclarant que c’était « plus comme un bouffon de cour. Je pense que quelque chose d’intelligent et de digne aurait été plus approprié. »

Après s’être mal classée lors de ces Jeux olympiques, Bonaly s’est séparée de son entraîneur et a pris sa mère comme entraîneuse. Elle a eu du mal à se remettre de ce changement, mais s’est rapidement rétablie, remportant les Championnats d’Europe en 1993 et 1994. Elle a failli être médaillée aux Jeux olympiques d’hiver de 1994 à Lillehammer, mais en raison de quelques chutes, elle s’est classée quatrième derrière Oksana Baiul, Nancy Kerrigan et Chen Lu. Aux Championnats du Monde de 1994, le score final de Bonaly égalait Yuka Sato, mais les juges ont donné l’or à Sato dans une décision de bris d’égalité 5-4. Bonaly a refusé de monter sur le podium des médailles et a enlevé sa médaille après qu’elle lui ait été présentée.

Encore en 1995, aux Championnats du Monde, Bonaly perd par une petite marge et le patineur chinois Chen Lu remporte l’or. Dans une interview accordée à Sports Illustrated après la décision controversée, le légendaire entraîneur de patinage Frank Carroll a expliqué la justification de la décision des juges:

J’aime vraiment Surya, mais ils prendraient Chen Lu parce qu’il y a trop de mauvais rap, trop de mauvaise publicité, trop de mauvais discours sur Surya qui est passé. Et, vous savez, c’est toujours le mais qui lui fait: « Surya est une grande sauteuse, mais. . . »; « Surya est une bonne patineuse qui saute bien, mais. . . »Avec Chen Lu, c’est juste: « C’est une belle patineuse. »

Sous-jacent à tous ces commentaires est le simple fait que la communauté du patinage artistique ne pouvait pas renoncer: Surya Bonaly était noire. Bonaly, cependant, hésite à confirmer tout racisme inhérent à ses expériences: « Personne ne m’est venu en face et m’a dit: ‘Je ne t’aime pas. »Je n’ai jamais eu de mauvaise rencontre, donc je ne pouvais pas dire ça. »

Après la saison 1995, Bonaly a eu des difficultés en compétition, surtout après s’être déchiré le tendon d’Achille en mai 1996. Lors de la saison 1997-1998, avec de nouveaux entraîneurs, Bonaly se qualifie à nouveau pour les Jeux olympiques de Nagano en 1998. Alors que sa carrière en compétition touche à sa fin et que sa blessure à l’Achille rend difficile la réalisation de plusieurs de ses cascades habituelles, Bonaly effectue son premier backflip en compétition. Lors de la diffusion en direct de l’événement, lorsque Bonaly a décroché le flip, un commentateur s’est exclamé : « Backflip, totalement illégal en compétition! Elle fait ça pour attirer la foule. Elle va se faire clouer. »Le commentateur avait raison; Surya a obtenu une réduction de point et une dixième place dans la compétition. À ce stade, elle a pris sa retraite du patinage artistique de compétition et est devenue professionnelle, en tournée jusqu’à ce qu’elle se tourne vers l’entraînement en 2016.

L’expérience de Bonaly devrait sembler familière aux amateurs de sport qui se sont habitués au langage racial codé utilisé pour décrire les performances athlétiques des athlètes féminines noires dans le monde entier. Lorsque Serena Williams a fait la couverture de GQ, ses détracteurs l’ont considérée comme une preuve de sa véritable identité en tant qu’homme, s’appuyant sur la honte corporelle qu’elle a acquise tout au long de sa carrière sur la taille de ses muscles. Sur Twitter, elle est souvent comparée à un « gorille »; Doug Adler, un analyste de tennis d’ESPN a été licencié en 2018 pour avoir fait référence à sa sœur Venus en ces termes. Et, généralement, les commentaires apparemment bien intentionnés sur l’athlétisme de Williams masquent constamment les stéréotypes sous-jacents concernant sa noirceur en général et son identité de femme noire en particulier. Parfois, ce sexisme malveillant et ce racisme envers les athlètes féminines noires sont plus explicites.

Les gymnastes noires font face à des critiques codées similaires à celles des patineuses artistiques noires. Après le succès record de la gymnaste américaine Simone Biles aux Championnats du Monde en 2013 (en plus de remporter le titre mondial, Biles est également devenue la première gymnaste noire à devenir championne du monde), la gymnaste italienne rivale Carlotta Ferlito se serait demandé publiquement si elle devait peindre sa peau en noir pour gagner. Elle fait également face à des critiques régulières sur la taille de ses muscles qui sont étonnamment similaires à ceux de Williams. Gabby Douglas a publié des commentaires sur ses cheveux pendant les Jeux olympiques de Londres et de Rio de Janeiro; cette critique n’était pas unique à Douglas car cette même attaque raciste a été observée en 2016 lorsque le personnel de l’école de filles de Pretoria a déclenché des manifestations en disant aux filles sud-africaines noires de « réparer » (aka redresser) leurs cheveux naturels.

Les joueuses de la WNBA sont continuellement aux prises avec le racisme, le sexisme et l’homophobie. Suite à un tweet critique sur la politique de genre liée à la WNBA, Imani McGee Stafford a réfléchi aux défis intersectionnels auxquels sont confrontées les femmes dans la ligue dans une interview avec The Guardian:

Les gens aiment penser que les choses politiques, socio-économiques, rien de tout cela ne touche le sport – le racisme ne touche pas le sport, le sexisme ne touche pas le sport, rien de tout cela ne touche le sport. C’est complètement le contraire. Le sport est un microcosme du monde réel, et en particulier pour la WNBA — la plupart d’entre nous sont des femmes de couleur, beaucoup d’entre nous s’identifient comme LGBTQIA, et nous parlons des choses en lesquelles nous croyons. Comme, la chose Black Lives Matter: nous étions à l’avant-garde de cela. Colin Kaepernick s’est mis un genou à terre, mais nous y étions les premiers. Avant que la NBA ne commence à porter des chemises, nous avons pris un genou. Nous sommes toujours à l’avant-garde du plaidoyer social, car nous devons l’être. Je ne peux pas jouer au basket et oublier que je suis une femme noire, oublier que je viens d’Inglewood, en Californie, oublier que la plupart de mes amis, que j’ai beaucoup d’amis homophobes, des choses comme ça. Je dois faire face à ces choses tous les jours. Je ne peux pas marcher sur le court et oublier tout ce que je suis et tout ce qui me touche.

Cette déclaration rappelle le traitement préjudiciable de Caster Semenya qui se poursuit sans relâche. Les exemples sont infinis, même historiquement : Althea Gibson, Wilma Rudolph, Alice Coachmen. Mais le patinage artistique se distingue par son histoire intrinsèquement blanche.

Le patinage artistique reste un sport extrêmement séparé. Le manque de représentation des athlètes noirs dans le patinage artistique découle non seulement des barrières socio-économiques au patinage artistique en tant que sport (et vraiment aux sports d’hiver en général), mais aussi des stéréotypes raciaux profondément enracinés qui font de la représentation des noirs dans un certain nombre de sports, des raretés. Le nombre de patineurs artistiques noirs qui ont acquis une reconnaissance sur la scène mondiale est faible: Bonaly, Debi Thomas, Tai Babilonia, Mabel Fairbanks, Richard Ewell, le nouveau venu Starr Andrews. La liste n’est pas longue. Bonaly a pris de l’importance à l’époque de la princesse des glaces; à l’époque de Nancy Kerrigan, Oksana Baiul, Katerina Witt, Midori Ito et Michelle Kwan. Ainsi, son succès et sa réticence à se plier aux règles du patinage artistique la distinguent sur cette liste. Bonaly est restée comme un pouce endolori non seulement à cause de la couleur de sa peau, mais aussi de sa réticence à se plier aux normes du monde du patinage en termes de costumes, de coiffures, de comportement.

Dans un long métrage de 2015 pour The New Republic, Stacia Brown a réfléchi à l’importance de Surya Bonaly au-delà de ses réalisations athlétiques:

Pour des filles comme moi, la carrière de patineuse de Bonaly n’était pas seulement admirable parce qu’elle était l’une des rares filles noires à atteindre le plus haut niveau de compétition; c’était remarquable parce qu’elle l’a fait à ses propres conditions, refusant de tasser ses mouvements les plus flashes ou son tempérament mercuriel et post-performance.

Pour beaucoup au début des années 1990, Surya Bonaly représentait un aperçu d’une athlète féminine noire traversant un territoire inexploré et ouvrant de nouvelles voies pour d’autres filles qui souhaitaient se rendre sur la glace pour montrer leur athlétisme et leur talent artistique. L’importance de l’héritage de Bonaly en termes de représentation dans le patinage artistique devient claire dans les derniers moments de l’épisode des Perdants, lorsque le célèbre patineur artistique rend visite à un groupe de patineurs de Patineurs artistiques à Harlem. Une organisation dédiée à aider les jeunes femmes de Harlem « à transformer leur vie et à gagner en confiance, en leadership et en réussite scolaire. »Le patinage artistique à Harlem est fier d’être la « seule organisation au monde pour les filles de couleur qui combine le pouvoir de l’éducation avec l’accès à la discipline artistique du patinage artistique pour construire des champions dans la vie. » L’exemple de Bonaly est puissant pour les jeunes femmes que le programme sert. Plus tôt cette année, Vashti Lonsale, directrice du programme de patinage, a réfléchi à la puissance de l’héritage de Bonaly dans le New York Times: « Je pense que voir Surya en particulier être une rebelle dans son propre royaume et prouver qu’il n’est pas nécessaire d’être une personne standard pour être une grande patineuse, c’est assez puissant. »

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