Mars 30, 2018

‘ Point Nemo’ est un cimetière aquatique pour les réservoirs de carburant en titane et autres débris spatiaux de haute technologie

Tiangong-1, le spacelab chinois hors de contrôle et lié à la Terre, ne sera probablement pas touché dimanche, c’est l’endroit abandonné dans le sud de l’océan Pacifique où il était censé s’écraser.

Officiellement appelé « point d’inaccessibilité de l’océan », ce cimetière aquatique pour réservoirs de carburant en titane et autres débris spatiaux de haute technologie est mieux connu des accros de l’espace sous le nom de Point Nemo, en l’honneur du capitaine de sous-marin fictif de Jules Verne.

Le point Nemo est plus éloigné de la terre que tout autre point du globe : 2 688 kilomètres (environ 1 450 miles) des îles Pitcairn au nord, de l’une des îles de Pâques au nord—ouest et de l’île Maher — qui fait partie de l’Antarctique – au Sud.

« Sa caractéristique la plus attrayante pour les rentrées contrôlées est que personne n’y vit », a déclaré Stijn Lemmens, expert en débris spatiaux à l’Agence spatiale européenne à Darmstadt, en Allemagne.

« Par coïncidence, il n’est pas non plus biologiquement très diversifié. Il est donc utilisé comme un dépotoir — « cimetière spatial  » serait un terme plus poli – principalement pour les engins spatiaux cargo « , a-t-il déclaré à l’AFP.

Quelque 250 à 300 engins spatiaux — qui ont pour la plupart brûlé alors qu’ils creusaient un chemin à travers l’atmosphère terrestre – y ont été mis au repos, a-t-il déclaré.

De loin, le plus gros objet descendant du ciel à éclabousser au point Nemo, en 2001, était le laboratoire spatial russe MIR, qui pesait 120 tonnes.

« Il est couramment utilisé de nos jours par les capsules Progress (russes), qui font des allers-retours vers la Station spatiale internationale (ISS) », a déclaré Lemmens.

L’énorme ISS de 420 tonnes a également rendez-vous avec destiny à Point Nemo, en 2024.

À l’avenir, la plupart des engins spatiaux seront « conçus pour disparaître » avec des matériaux qui fondent à des températures plus basses, ce qui les rendra beaucoup moins susceptibles de survivre à la rentrée et de toucher la surface de la Terre.

La NASA et l’ESA, par exemple, passent du titane à l’alumium dans la fabrication des réservoirs de carburant.

La Chine a hissé Tiangong-1, son premier laboratoire spatial habité, dans l’espace en 2011. Il était prévu une rentrée contrôlée, mais les ingénieurs au sol ont perdu le contrôle en mars 2016 de l’engin de huit tonnes en mars 2016, c’est à ce moment qu’il a commencé sa descente vers une fin ardente.

Les chances que quelqu’un soit touché par des débris de Tiangong-1 sont extrêmement faibles, moins d’un trillion sur 12, selon l’ESA.

« Nemo », d’ailleurs, signifie « personne » en latin.

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