San Willibrord nacque in Northumbria nel 658 da genitori devoti e appena convertiti. Suo padre Wilgils affidò il ragazzo come oblato al monastero di Ripon, e divenne un recluso alla foce dell’Humber. Willibrord crebbe sotto l’influenza di San Wilfrid, vescovo di York, che preferì la pratica romana alle caratteristiche della chiesa celtica . All’età di vent’anni Willibrord fu irresistibilmente attratto verso l’Irlanda, l ‘ “Isola dei Santi”, dove si sottomise a un rigoroso ascetismo nel monastero di Rathmelsigi. Fu ordinato sacerdote nel 558. Willibrord è stato riempito con lo spirito di “peregrinatio”, il desiderio mistico di rinunciare a una casa terrena, al fine di predicare il Vangelo ai popoli pagani. Nell’anno 690 attraversò il continente europeo con 11 compagni, per portare la fede cristiana al popolo dei frisoni, che finora aveva resistito all’evangelizzazione.

Contrariamente alla pratica missionaria dei monaci iro-scozzesi, che affrontavano l’evangelizzazione in modo non sistematico, Willibrord organizzò il suo lavoro missionario con intelligente pragmatismo. In primo luogo ha cercato la protezione di Pipino II, che aveva gettato il re frisone, Radbod, indietro oltre il Reno. Inoltre voleva procedere in stretta conformità con l’autorità papale, e quindi per due volte si avventurò nel duro viaggio verso Roma. Lì fu consacrato arcivescovo di Utrecht da Papa Sergio I nel 695. Su raccomandazione della dinastia Pippin Willibrord fu riccamente dotato di proprietà dalla nobiltà franca, in modo che potesse costruire molte chiese e monasteri. Nell’anno 698 ricevette una metà di una tenuta più grande da Irmina, badessa presso Treviri e madre di Plectrudis, moglie di Pipino II. Questa tenuta, situata a Echternach, fu poi completata dalla donazione dell’altra metà da parte di Pipino II. Così Willibrord poté fondare un monastero a Echternach, dove amava ritirarsi per preparare le sue spedizioni missionarie in Frisia inquieta, e fino alla Danimarca e alla Turingia. Nella sua attività ha subito molte battute d’arresto, fino a quando alla fine Charles Martell aveva sconfitto il suo eterno antagonista Radbod. Nel 719 Winfrid, meglio conosciuto come Bonifacio, venne a Willibrord e rimase con lui per quasi tre anni, prima di recarsi nelle terre germaniche per predicare il Vangelo lì.

Non abbiamo informazioni sulla fine della vita di Willibrord. Prima di morire all’insolita età di 81 anni, aveva organizzato la sua successione e assegnato i suoi ricchi possedimenti. Nel giorno del suo 70 ° compleanno, a margine del suo calendario, annotò le date più importanti della sua attività missionaria e concluse con il detto “in Dei nomine feliciter”, che esprime la sua incrollabile fede in Dio. Morì il 7 novembre 739 e, secondo il suo desiderio, fu sepolto a Echternach.

Poco dopo la sua morte fu venerato come santo, tanto che sempre più pellegrini si recarono alla sua tomba, e verso l ‘ 800 d.C. la modesta chiesa merovingia dovette far posto ad una più grande chiesa a tre navate, lunga oltre 60 metri. Le due biografie, prima di Alcuin, scritte all’incirca nello stesso periodo, e poi dell’abate Thiofrid (che fu prodotto 300 anni dopo), raccontano leggende e innumerevoli miracoli, così che la fama e la venerazione del santo crebbe notevolmente nei monasteri e nelle chiese europee di questa parte delle Alpi.

Willibrord pozzi e sorgenti, che costeggiava le sue rotte missionarie e dimostrare una grande attività di battesimo, dove visitato dal popolo, per sollecitare la guarigione di varie malattie nervose, soprattutto dei bambini. Un gran numero di chiese parrocchiali in Belgio, nei Paesi Bassi, e lungo il Basso Reno, che sono stati spesso collegati con il monastero di Echternach, sono stati dedicati a San Willibrord fino ad oggi. La fedeltà al loro santo patrono è dimostrata dai pellegrinaggi a Echternach e dalla loro partecipazione alla processione danzante. Questa processione è un evento religioso le cui origini risalgono a molto lontano, e che ha potuto sopravvivere fino ai nostri giorni grazie alla sua unicità. Si svolge ogni anno il martedì di pentecoste, e attira migliaia di partecipanti e altrettanti spettatori, per onorare così la memoria di un santo di dimensione veramente europea, che viene spesso definito l’apostolo dei paesi del BENELUX.

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