Stanley B. Prusiner, M.D. Stanley B. Prusiner, M.D., ist Direktor des Instituts für neurodegenerative Erkrankungen und Professor für Neurologie und Biochemie an der University of California, San Francisco, wo er seit 1972 arbeitet. Er erhielt seine Bachelor- und medizinische Ausbildung an der University of Pennsylvania und seine postgraduale klinische Ausbildung an der UCSF. Von 1969-72 diente er im öffentlichen Gesundheitsdienst der USA an den National Institutes of Health. Herausgeber von 12 Büchern und Autor von über 330 Forschungsartikeln, Prusiners Beiträge zur wissenschaftlichen Forschung wurden international anerkannt.

Prusiner ist Mitglied der National Academy of Sciences, des Institute of Medicine, der American Academy of Arts and Sciences, der American Philosophical Society und ausländisches Mitglied der Royal Society, London. Er erhielt zahlreiche Preise, darunter den

  • Potamkin-Preis für Alzheimer-Forschung der American Academy of Neurology (1991);
  • der Richard Lounsberry Award für außergewöhnliche wissenschaftliche Forschung in Biologie und Medizin der National Academy of Sciences (1993); der Gairdner Foundation International Award (1993);
  • Albert-Lasker-Preis für medizinische Grundlagenforschung (1994);
  • Paul-Ehrlich-Preis der Bundesrepublik Deutschland (1995);
  • der Wolf-Preis für Medizin des Staates Israel (1996);
  • der Keio International Award for Medical Science (1996);
  • Louisa-Gross-Horwitz-Preis der Columbia University (1997);
  • und der Nobelpreis für Physiologie oder Medizin (1997).

Im Jahr 2001 gründete Prusiner die InPro Biotechnology Inc., die sich der Kommerzialisierung einiger der Entdeckungen widmet, die er und seine Kollegen an der University of California gemacht haben. Prusiner hält mehr als 35 erteilte oder zugelassene US-Patente, die alle der University of California zugewiesen sind und von denen viele an InPro Biotechnology lizenziert sind.

Beiträge
Stanley Prusiner entdeckte eine völlig neue Klasse von Krankheitserregern, die sich ohne Nukleinsäure replizieren. Durch diese Arbeit schuf er ein neues Forschungsgebiet, das zu erheblichen Fortschritten beim Verständnis degenerativer Erkrankungen des Zentralnervensystems (ZNS) geführt hat. Seine revolutionären Studien haben konzeptionelle Fortschritte bei der Aufklärung von Mechanismen altersabhängiger ZNS-Erkrankungen gemacht.

Jahrzehntelang herrschte die Vorstellung vor, dass Scrapie, eine Erkrankung des Nervensystems von Schafen, durch ein langsam wirkendes Virus verursacht wird. 1982 schlug Prusiner vor, dass Scrapie durch ein infektiöses Protein verursacht wird, das er „Prion“ nannte. Trotz beträchtlicher experimenteller Daten, die für die Existenz von Prionen sprechen, hielten viele Wissenschaftler Prusiners Ideen für ketzerisch. Im Laufe des nächsten Jahrzehnts sammelten Prusiner und andere eine Fülle von Daten, die zeigten, wie sich ein infektiöser Erreger ohne Nukleinsäure vermehren und eine ZNS-Degeneration verursachen kann.

Nachdem Prusiner Prionen aus dem Gehirn gereinigt hatte, entdeckte er, dass sie aus einem einzigen Protein bestehen, das er „Prionenprotein“ oder PrP nannte. Prusiner fand heraus, dass ein Fragment des Proteins zu Amyloid polymerisiert; als nächstes zeigten er und seine Kollegen, dass Amyloid-Plaques im Gehirn von Tieren und Menschen, die an Prionenkrankheiten sterben, aus PrP bestehen. Dies war das erste Mal, dass zerebrales Amyloid als Ursache einer ZNS-Erkrankung nachgewiesen wurde.

Prusiner und seine Kollegen entdeckten, dass die krankheitsverursachende Form von PrP von einem normalen zellulären Protein stammt, das von einem chromosomalen Gen kodiert wird, das in allen Tieren vorkommt. Als nächstes stellten sie fest, dass das Tempo der Scrapie bei Tieren durch die PrP-Sequenz gesteuert wird und dass die menschlichen Krankheiten Gerstmann-Sträussler-Scheinker und familiärer Creutzfeldt-Jakob (CJD) durch Mutationen im PrP-Gen verursacht werden. Diese Arbeit identifizierte die ersten Mutationen, die eine degenerative Erkrankung des ZNS verursachten.

Transgene Mäuse, die PrP mit einer Mutation exprimieren, die eine vererbte menschliche Prionenerkrankung verursacht, entwickelten spontan eine Neurodegeneration. Die Gehirne dieser Mäuse übertragenen Krankheiten an geimpfte Empfänger und zeigten, wie eine Krankheit sowohl vererbt als auch infektiös sein kann, ein beispielloses Konzept in der Erforschung der Pathogenese von Krankheiten. Ebenso wichtig war, dass das Prionenkonzept erklärte, wie derselbe Krankheitsprozess auch für die sporadische oder spontane Form der Krankheit verantwortlich sein könnte, die beim Menschen am häufigsten vorkommt.

Prusiner und seine Kollegen konnten keinen chemischen Unterschied finden, der zelluläres PrP von Scrapie-PrP unterschied, und zeigten, dass die beiden PrP-Formen unterschiedliche Konformationen oder Formen aufweisen. Der strukturelle Übergang, den PrP durchläuft, wenn es sich von einem normalen gutartigen Protein in ein tödliches Schurkenmolekül verwandelt, ist das grundlegende Ereignis, das der Pathogenese aller Prionenkrankheiten zugrunde liegt. Kürzlich haben Prusiner und seine Kollegen gezeigt, dass ein synthetisches Peptid, das etwa einem Viertel von PrP entspricht, in ein künstliches Prion umgewandelt werden kann, wenn es in eine bestimmte Konformation gefaltet wird.

Vier Jahre nachdem Prusiner Prionen entdeckt hatte, wurde der Rinderwahnsinn oder die bovine spongiforme Enzephalopathie (BSE) bei Rindern in Großbritannien entdeckt und als durch Prionen verursacht befunden. Die Verfolgung von BSE und der menschlichen Form namens Variante CJD war aufgrund von Prusiners Entdeckung der krankheitsverursachenden Form von PrP möglich.

Die beispiellosen Erkenntnisse von Prusiner und seinen vielen sehr talentierten Kollegen haben die Art und Weise, wie Wissenschaftler und Ärzte über degenerative Erkrankungen des ZNS denken, erheblich verändert. Einst von vielen Wissenschaftlern als Häresie angesehen, werden Prionen heute weithin als Orthodoxie akzeptiert.

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